Contar carbono en la Amazonia

Los ojos en el cielo

Para calcular el carbono extra liberado cuando un bosque es talado o degradado, debemos conocer con precisión qué cantidad de área es afectada y estimar cuánto carbono almacena ese bosque. La calidad de esa información puede hacer o deshacer las iniciativas de la REDD. Los satélites han estado vigilando la cobertura forestal desde la década de los noventa desde los niveles global, nacional y regional, proporcionando datos para los mapas de cobertura forestal. Brasil y la India han estado levantando mapas de sus bosques por más de una década.

Midiendo la degradación

Pero el otro componente de la REDD –la degradación—es una tarea mucho más difícil de alcanzar.

“La degradación es otra historia”, asegura Fred Stolle, gerente del programa Forest Landscape Objective, del World Resources Institute, en Washington D.C., Estados Unidos. Como concepto, la degradación es menos tangible y no existe una definición aceptada universalmente. Sus causas van desde la quema y tala selectiva hasta las recolecciones periódicas de leña. Puede ser prolífica y perjudicial pero puede ocurrir en pequeños focos dispersos en la selva y ser mucho más difícil de detectar con sensores remotos.

Algunos expertos, como Asner, están convencidos de que los avances en la teledetección y en los métodos analíticos más sofisticados resolverán el problema con el transcurso del tiempo. Pero incluso él está de acuerdo en que el mejor enfoque consistirá en combinar los datos provenientes de la teledetección con información de las parcelas en el campo.

Mirando la madera de los árboles

El otro requerimiento de la REDD es estimar cuánto carbono está encerrado en un bosque determinado. Naturalmente, alrededor del 47 por ciento de la biomasa de un árbol es carbono, señala Holly Gibbs, experta en uso del suelo del Programa de Seguridad Alimentaria y Medio Ambiente de la Universidad de Stanford. “El único camino por el que podemos medir directamente el carbono es tumbando el árbol, dejar que se seque y pesarlo”, explica.

Tradicionalmente, los ecologistas e investigadores forestales lo hacen y después diseñan formas de escalamiento de sus mediciones, explica Gibbs.

Por ejemplo, el método de biomasa promedio sintetiza unas cuantas cifras en las diferentes categorías de bosques, ofrece algunos números muy generales para cada tipo de reservas de carbono del bosque, y pinta los resúmenes en mapas de cobertura de suelos. El resultado, afirma Gibbs, es globalmente consistente pero altamente incierto.

Otro método más preciso es un inventario forestal a partir del diámetro de los árboles y su peso para estimar la biomasa. La FAO compila tales inventarios por países alrededor del mundo pero se trata de un proceso lento y puede ser irregular e inconsistente.

Gibbs y sus colegas resumieron los métodos existentes para la estimación de las reservas de carbono en el boque tropical en un documento publicado en la revistaEnvironment Research Letters en 2007.

¿Pueden ayudar los sensores remotos? Los sensores por radar sobre los satélites y los sensores de laser transmitidos por el aire muestran resultados promisorios, pero la teledetección sigue siendo costosa y con muchas demandas técnicas. Dentro de una década, opinan los investigadores, el incremento de la inversión e investigación superará esos obstáculos técnicos. Por ahora, la combinación de las técnicas de teledetección existentes con las mediciones de campo ofrece a los países estimados de las pérdidas de carbono de los bosques tropicales razonablemente buenos. Y las mediciones de campo siempre serán fundamentales, indican los investigadores.

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